– Tim Lietzke

     Español abajo.

I grew up in a  family that ate a slightly healthier than average version of the typical North American diet, and I didn’t think for years about other dietary possibilities. It was not until my twenties when, particularly under the influence of St. Francis, I quite suddenly gave up animal flesh altogether. It had become clear to me that animals had lives of their own and deserved our respect and our granting of their right to live out their lives free from the threat of our eating them. Over time my reasons for not eating animal flesh have expanded into other areas of concern: environmental footprint, resource use, the spiritual principle of non-infliction of pain, health,… But at the time it was simply a matter of allowing fellow sentient beings the right to live. Nevertheless, my prohibition against killing is not absolute. The use of antibiotics, especially natural ones, and the humane killing of insects that are destroying a crop, for example, are acceptable to me. The luring of insects into traps where they slowly die of asphixiation or of thirst is not acceptable. In my own gardens I have  killed particularly harmful insects by catching them by hand and squeezing them, as in the case of swarms of Japanese beetles on the grape vines. I would then spread the dead beetles on the surface of the pond where the fish would feed on them. The fish got so used to my approach and gift that I could put my hand into the water and pet them while they ate. I take as axiomatic the principle of not asking someone else to kill an animal for me that I can’t kill with my own hands. That certainly applies to higher animals with nervous systems like our own. Killing animals kills a part of our humanity (I’ll elaborate on this towards the end of this article.). I don’t want to do that to myself or to anyone else.

For the next 10 years I continued to eat dairy products but no animal flesh. Then as I began to develop an intolerance to dairy, I also became aware of the ultimate fate of dairy animals as well. I asked a dairy farmer friend what happened to his cows whose productivity fell below an acceptable level. Of course, the answer was that they went to the butcher. So I considered raising goats for their milk and cheese, and even went so far as to plant a 2-acre field in grain for them, but the more I thought about it, the more senseless it became. What was I going to do with the males? Allow them to graze, with all the goats living out their natural lives? How was I to support an ever-increasing herd with a steadily declining per animal level of productivity? Did I even want to work as hard as would be necessary to produce that milk and cheese? The answer to these questions was clear. So I became a vegan and within a short while nausea and mucus problems cleared up and my body felt light and clean. When I ran, it almost felt as if I were floating, at least when compared to how I had felt before. This was about 30 years ago.

Also, about that time I learned that refined sugars contribute to some 200 disease conditions. So I definitively gave up eating anything!!! with processed sugar in it. Fruits and other carbohydrates could provide all the sugars my body and taste buds needed.  Eliminating animal products, the wrong oils, sugar, and unwanted additives meant that almost all packaged food was likewise eliminated. This made my food purchasing much simpler: fresh fruits and vegetables not produced on my own land, along with grains and nuts from health food store bins, and cold-pressed olive oil.

By the early 90’s I was looking at the environmental footprint model and pondering the fact that the normal North American diet contributed roughly a third of the average footprint. But if one became a vegan, the dietary part of the footprint could be reduced by 80 to 90%. On a vegan diet it was possible to live within a global fair share of land area for food production, whereas  the normal North American diet alone required more land than the global fair share for total resource use. This was huge and confirmed my dietary choice.  

Since then I have made further refinements, but no major changes of principle. Some people are under the impression that a vegan diet is boring and lacking in variety. This has been far from the truth for me. I eat some 20-25 vegetables and herbs and 10 or so fruits. I’ve lived on  my little piece of land, formerly a horse paddock, I think, with perhaps 300-400 square meters of open space, for a little over a year and a half. So my food growing here is certainly in  the developmental stage. I’m experimenting, learning, and building the soil. Still, within the not too distant future I hope to be able to grow virtually all those vegetables and fruits I consume. I have bananas, raspberries, a large planting of pineapples, and ten or so papaya trees from 2 to 6 or 7 feet in height, with the largest beginning to flower, and several more fruit trees behind the house. There are windbreaks on all four sides in the form of forest or banana trees, which should be advantageous to the papayas. About a year ago I fasted from grains for four months, partially in hopes of being able to further reduce dependence on food coming from a distance. This has been the one dietary experiment that had more negative than positive results so I reintroduced oats, rice, and rye bread into my diet. Nuts, flax seed (Walnuts and flax seed are the main sources of omega-3 fatty acids for vegans.), and olive oil are my other mainstays. I greatly enjoy everything I eat, never tiring of anything, even those foods I consume every day. And importantly from a health standpoint, I have no desire for anything I don’t eat.  So taste need not be sacrificed to principle. One can care for the independent life of animals, free up land for the rest of the human family to support themselves, live within a global fair share of resource use, combat animal-product-induced deforestation,… and eat healthy and tasty food.

I consider the growing of as much of my own food as I can to be a spiritual practice. It is a major part of my communion with life. Many years ago on my little farm in Virginia there was an extended drought that lowered the level of the pond several feet. I would walk out on former pond bottom to the new shoreline to fill two 5-gallon buckets and trudge up the hill to the blueberry planting above. It would have been easier to install a pump to pump the water up the hill, but I would have been tempted to see the watering as simply another chore rather than as a prayer.  As it was, I suffered with the plants and at some ineffable spiritual level they understood. As I gave each plant the life-giving water, I thanked it for the life it gave me. This was communion  —  giving and receiving; loving and receiving love — at one of life’s most basic levels.

To use Martin Buber’s language, my relationship with the blueberry plants was an “I-Thou” relationship. The same relationship is possible with trees and other plants, but when we cut down a forest, we turn the relationship into an “I-it” one. The tree is treated in a utilitarian way as a commodity. The same applies to animals. We can relate in “I-Thou” fashion to cows, pigs, goats, chickens,…the same as we do to our companion cat or dog. But when we kill that animal to eat it, we turn that relationship into an “I-it” one. The animal becomes a commodity, only a product for our consumption.

If the animal were truly necessary for our sustenance, we might be able to redeem the relationship somewhat by ritual. I have my doubts about that, however, especially given the present state of things. In any case, I have never had an animal walk up to me and offer itself to be eaten because I was hungry, although in Indian folklore there are cases of this happening. If it did happen to me  —  much less could I kill such a being  —  I could only bow in awe and respect of such nobility of spirit.

Spiritual life is communion. May we make as much of life as we can a communion.

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I leave you with a poem based on what I saw from my front window one recent morning.

    A Tree Full of Crows and One

Six crows peck'd the lustrous grassy flat
surrounding spaced papaya saplings.

Perchance attuned to instant danger,
one took flight to near banana frond.

Hounded by roll of horse hooves, four more
swept the earth hast'ning to yonder loft.

The last still stood fast its morning search
eyeing passing horse 'n dog the while.

Which one am I?    

Crecí en una familia que proseguía una dieta poco más saludable que la dieta normal norteamericana y no pensaba durante muchos años en otras posibilidades dietéticas. Era sólo en los veintes, especialmente basado en la influencia de Santo Francisco, que de repente dejé de comer la carne completamente. Para mí era claro que los animales tuvieran sus propias vidas y merecieran nuestro respeto y nuestra concesión del derecho de vivir sus vidas libres de la amenaza  de ser comido por nosotros. Desde entonces mis razonamientos de no comer carne han ensanchado en otras direcciones: huella ambiental, uso de recursos, el principio de no infligir la pena, la salud,… Pero por el momento era simplemente un asunto de permitir otros seres conscientes tener el derecho de vivir. Sin embargo, mi prohibición contra matanza no es absoluta. El uso de antibióticos, especialmente los naturales, y la más compasiva matanza posible de insectos que están destruyendo un cultivo, por ejemplo, son aceptable a mí. La atracción de insectos en trampas donde se mueren lentamente de sofocación o de sed no es aceptable.   En mis propias huertas he matado insectos particularmente perjudiciales por agarrarlos a mano y apretarlos, como en el caso de enjambres de escarabajos japoneses en la viña. Esparciría los escarabajos muertos en la superficie del estanque donde los peces los comerían. Se acostumbraron los peces de mi acercamiento y don que podía poner la mano en el agua y acariciarlos mientras comían. Tomo como axiomático el principio de no pedir a otra persona matar un animal para mí que no puedo matar con mis propias manos. Eso ciertamente aplica a animales más altos  con sistemas nerviosos como los nuestros. La matanza de animales mata una parte de nuestra humanidad. No quiero hacer eso a mí ni a otros.  

Durante los próximos diez años continué comiendo productos lácteos, pero no comía la carne. Entonces como comenzaba a desarrollar una intolerancia por productos lácteos, llegué a estar enterado del destino último de animales lecheros también. Pedí a un amigo lechero qué sucedió a sus vacas cuya productividad cayó bajo un nivel aceptable. Por supuesto, la respuesta fue que ellas fueron al carnicero. Así consideré la posibilidad de criar cabras para su leche y queso y aun sembré un campo de dos acres en grano para ellas, pero cuanto más  pensaba en eso tanto más insensato se me antojaba. ¿Qué iba a hacer con los cabrones?  ¿Permitirlos pacen, mientras todos los cabrones y todas las cabras pasaron de sus vidas naturales? ¿Cómo iba a sustentar  una manada siempre en aumento cuando el nivel de producción por animal estaba descendiendo constantemente? ¿Quise trabajar tan duro como necesario para producir esa leche y ese queso?  La contestación fue clara. Así llegué a ser vegano y dentro de poco, problemas de náusea y mucosidad se sanaron y me sentía el cuerpo  ligero y limpio. Cuando corría, me sentía como si estaba flotando, al menos comparado  a antes. Esto era hace treinta años.

También, a la vez aprendí que azúcar refinado contribuyó a algunas 200 enfermedades. Por eso dejé de comer definitivamente cualquier cosa que contuviera azúcar. Frutas y otros hidratos de carbono podían proveer todo el azúcar que mi cuerpo y mis papilas de gusto necesitaban. La eliminación de productos de animales, los aceites males, azúcar, y aditivos no deseados significó que casi todos los alimentos empacados fueron eliminados. Esto hizo la compra de alimentos muy sencilla: frutas frescas y verduras no producidas en mi tierra, granos y nueces desde depósitos en la tienda de alimentos de salud, y aceite de oliva. 

Para los noventas tempranos miraba el modelo de la huella ambiental y cavilaba el hecho que la normal dieta norteamericana contribuyó cerca de un tercero de la promedia huella. Pero si se hizo vegano, la parte dietética de la huella podía reducirse por 80% o 90%. Con una dieta vegana fue posible vivir soportado por una justa porción global de área de terreno para la producción de alimentos,  mientras que la normal dieta norteamericana solo requirió más terreno que una justa porción global para el total uso de recursos. Esto fue una confirmación enorme de mi dieta.

Desde entonces he hecho otros refinamientos, pero no grandes cambios de principio. Algunas personas tienen la impresión que una dieta vegana es aburrida y carece de variedad. Esto ha sido muy lejos de la verdad para . Como algunas 20-25 verduras y hierbas y cerca de 10 frutas. He vivido en mi pequeña propiedad, anteriormente un campo para caballos, pienso, con 300-400 metros cuadrados de espacio abierto, hace  un año y mitad. Así mi cultivo de alimentos aquí es ciertamente en la etapa de desarrollo. Estoy experimentando, aprendiendo, y fertilizando el suelo. Sin embargo, dentro del no remoto futuro espero que pueda cultivar casi todas mis verduras y frutas. Tengo bananos, frambuesas, un gran plantío de piñas, algunas diez papayos con alturas de 1/2 a 2 metros (Los más altos están comenzando a florecer.), y otros frutales detrás de la casa. De todos lados hay árboles de bosque o bananos, que deberían provechosos especialmente para los papayos. Hace cerca de un año ayuné de granos durante cuatro meses, parcialmente con la intención de reducir más mi dependencia de alimentos  que vinieran desde lejos. Esto ha sido el único experimento dietético que ha tenido más negativos resultados que positivos. Por eso volví a introducir la avena, el arroz, y pan de centeno en mi dieta. Nueces, linaza (Nogales y linaza son los más ricos fuentes de omega-3 ácidos grasosos para veganos.), y aceite de oliva son otros soportes principales. Gozo inmensamente todo lo que como, nunca cansando de ninguna cosa, aun los alimentos que consumo todos los días. Y, muy importante de un punto de vista de la salud, no deseo nada que no cómo. Así no es necesario que sacrifique el gusto para seguir los principios. Se puede cuidar de la independiente vida de animales, hacer disponible tierra para que el resto de la familia humana puede soportar a los mismos, usar una justa porción global de recursos, luchar contra deforestación inducida por productos de animales,…y comer comida saludable y sabrosa.  

Considero que el cultivo, en mi propio terreno, de un monto de alimentos lo más grande como posible es una práctica espiritual. Es una mayor parte de mi comunión con la vida. Hace muchos años que había una sequedad  que bajó por un metro o más el nivel del estanque en mi pequeña finca en el estado de Virginia. Caminaría en previo lecho fluvial a la nueva orilla para llenar dos 5-galón baldes y subir trabajosamente la cuesta a la plantación de moras azules. Habría sido más fácil instalar una bomba para bombear el agua cuesta arriba, pero habría sido tentado a considerar el riego como otro quehacer en vez de como oración. Como fuera, adolecí con las plantas y a algún espiritual nivel inefable ellas comprendieron. A la vez que di a cada planta el agua que le dio la vida, la agradecí para la vida que me dio la planta. Esto era comunión  —  dar y recibir, amar y recibir amor  —  a uno de los más básicos niveles de la vida.

Para usar el lenguaje de Martín Buber, mi relación con las plantas de moras azules fue una relación de “Yo-Tu”. La misma relación es posible con árboles y otras plantas, pero cuando derribemos un bosque, la cambiamos en una relación de “Yo-eso”. Se toma el árbol en una manera utilitaria como una mercancía. Esto aplica a animales, también. Podemos relatar en la manera de “Yo-Tu” con vacas, cerdos, cabrones, gallinas,…como relatamos con nuestro gato o perro. Pero cuando matemos ese animal para comerlo, cambiamos esa relación en una relación de “Yo-eso”. El animal llega a ser una mercancía, un producto para nuestra consunción.

Si el animal fuera verdaderamente necesario para nuestro sustento, posiblemente podríamos redimir la relación un tanto por el ritual. Tengo dudas sobre eso, no obstante, especialmente dado el estado presento de las cosas. De todos modos, nunca he tenido la experiencia de acercarse a un animal  para ofrecerse como comida porque tuviera hambre, aunque haya tales casos en el folclor de los indios. Si aconteció a mí  —  en lugar de matar tal ser  —  podía solamente agacharme en reverencia y acatamiento de tal nobleza de espíritu.

La vida espiritual es comunión. Podamos hacer tan mucho como nos sea posible de la vida una comunión.

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Por fin, te doy un poema basado en lo que vi desde mi ventana delantera una mañana recién.

Un Árbol Lleno de Cuervos y Uno
Seis cuervos picaban el plano herboso y lozano
circundando espaciados vástagos de papaya.

Acaso  afinado a peligro instante,
uno despegó al cerco fronde de banano.

Acosados por retumbo de pezuñas de caballos, otros 
cuatro barrieron la tierra apresurandose a copa aquella.  

El último aún se quedó en pie en su búsqueda de mañana
ojeando a cada rato caballo y perro que pasaron.

Cuál soy yo?