– Wendy Rockwell

Español abajo.

Poverty has increased in Costa Rica, according to INEC (the national census bureau), from 20.0% in 2017 to 21.1% in 2018. One out of every five people live in poverty. They are unable to address their basic needs such as shelter, food, education and health care. If in Costa Rica the main cause of poverty is not having a job, then what is needed is everyone to have a decent paying job. If we all want to take care of our needs and desires, that alone should provide everyone with a job of some kind. What is standing in the way of people being able to satisfy the desires and needs of others? If someone, anyone has a need or desire unsatisfied, someone should be out there trying to satisfy those needs and desires. If people have needs and they are not being fulfilled, there must be some obstacle. What is that obstacle?

Costa Rica provides many services to enable economic mobility so that the population that is at an economic disadvantage can improve their condition. To mention a few: free education from kindergarten through high school, free school meals for those that qualify, free adult education, free day care for working mothers, a variety of financing for low-income housing, a variety of technical training programs, universal health care. But this is not enough. These programs are important, needed, and expensive but not sufficient to pull folks out of poverty, as the statistics affirm.

I would argue that the present tax structure is to blame. It penalizes production and labor while simultaneously rewarding rent seeking. Rent seeking is very profitable. This is what the 1% engages in. They take hold of natural resources and then charge a toll to all who need it for survival, us, the 99%.

Costa Rica has a variety of taxes, as in most economies. Each tax can be evaluated as to its effects on the economy.

Does the tax discourage industry? If what is desirable is that everyone be gainfully employed, then this activity should not be restrained or penalized as long as no harm is done to third parties. The margin of profit of many economic activities may not be very large to begin with and then if at every turn there is a tax to be paid and forms to be filled out, this becomes a heavy drag on industry. Taxes on production, such as a VAT (Value Added Tax), are added on to the price of all that is produced, decreasing purchasing power and making it more challenging for a person of low income to make ends meet.

One of the largest hurtles for a new business is to get access to land. Presently, because much land is held out of use in the hopes of future profit, the price of this limited resource increases in value compared to what a person can earn. This makes it difficult or impossible to access land. If the tax is on land value the results are quite different. Let us recall that land has no price of production and that land value is community produced, through its presence and investments. One interesting example is the electromagnetic spectrum. Before technology was developed that could take advantage of this means of communication, it had zero value. Today because we do have the technology, such as radio, TV, cellphones, and internet, a few on the planet are the richest of the richest because they have successfully captured that community produced value and pocketed it.

If land rents, a value produced by the community, is returned to the community, the incentive to hoard land is reduced, even eliminated.

A moral argument could be made here. What an individual produces or renders to the community in services should morally pertain to that individual, while what the community has produced should rightfully return to the community.

Is the tax progressive? One important roll of a government is to level the playing field for all players. Present governments tend to give great economic benefits to large corporations, while putting small and medium industries at a disadvantage. The roll of the government is to do the opposite. The funds to run the government and provide necessary infrastructure and services should come from the very value that is produced by the same. If a property has access to roads, public transportation, police, schools, recreation, various means of communication, then its tax should reflect these advantages. It should not matter if the property owner neglects to take advantage of these services. Taxes should be based on services received not on the contribution made to the community.

As Costa Rica´s 20th president (1914-1917) Alfredo González Flores said, citizens should pay taxes according to their ability.

Is the tax sufficient to provide for the needs of the community? Even with its many taxes Costa Rica runs a deficit budget. This means that its tax structure is not adequate and it has to borrow funds to pay for its running expenses. But where land values have been collected by the community, one astounding fact is that they do have sufficient funds to operate.

Is the tax easy to collect and pay? A tax that is expensive for the government to collect and also expensive for the taxpayer, is a drag on the economy. For instance the tracking of sales taxes or Value Added Tax by the government as well as by the payer of the tax involves detailed accounting by both parties. How expensive is this? Very! Income taxes are also very hard to keep track of. This is why governments feel threatened by the informal sector of the economy. All this means is that they are not being taxed.

A tax on land values is much less complicated. All the government needs is a good GPS system, land value maps, and information on the respective property owners. This information can and should be totally transparent, accessible by everyone. Evasion of land value taxes if not an issue, and neither is taking your land and going somewhere else where land value taxes are lower.

It is not enough to want to eradicate poverty, because poverty is a bad place to be. We must understand why there is poverty. Philanthropy and feeling sorry for those economically disadvantaged is not enough. We must be knowledgeable enough to plow the way forward to economic systems where involuntary poverty is at most a temporary condition.


 

La pobreza ha aumentado en Costa Rica, según el INEC (Instituto Nacional de Estadística y censos), de 20.0% en 2017 a 21.1% en 2018. Una de cada cinco personas vive en la pobreza. No pueden satisfacer sus necesidades básicas, como la vivienda, comida, educación y salud. Si en Costa Rica la principal causa de la pobreza es no tener un trabajo, entonces lo que se necesita es que todos tengan un trabajo que pague un salario digno. Si todos queremos ocuparnos de nuestras necesidades y deseos, esto en sí debiera de proveer un oficio para todos. ¿Qué obstaculiza el hecho de que las personas no puedan satisfacer los deseos y necesidades de los demás? Si alguien tiene una necesidad o un deseo insatisfecho, alguien debe estar tratando de satisfacer esas necesidades y deseos. Si las personas tienen necesidades y no se logran satisfacer, debe haber algún obstáculo. ¿Cuál es ese obstáculo?…

Costa Rica ofrece muchos servicios para permitir la movilidad económica, de modo que la población en desventaja económica pueda mejorar su condición. Para mencionar algunos: educación gratuita de pre-escolar a escuela secundaria, comidas escolares gratuitas para los que califican, educación para adultos gratuita, guardería gratuita para madres trabajadoras, una variedad de financiamiento para viviendas de bajos ingresos, una variedad de programas de capacitación técnica, atención médica universal. Pero esto no es suficiente. Estos programas son importantes, necesarios y costosos, pero no son suficientes para sacar a la gente de la pobreza, como afirman las estadísticas.

Yo diría que la estructura tributaria actual es la culpable. Penaliza la producción y el trabajo al tiempo que recompensa la búsqueda de rentas. La búsqueda de rentas es muy rentable. Esto es en lo que participa el 1%. Se apoderan de los recursos naturales y luego cobran un peaje a todos los que lo necesitan para sobrevivir, nosotros, el 99%.

Costa Rica tiene una variedad de impuestos, como en la mayoría de las economías. Cada impuesto puede ser evaluado en cuanto a sus efectos en la economía.

¿El impuesto desalienta a la industria? Si lo que es deseable es que todos tengan un empleo remunerado, entonces esta actividad no debe ser restringida o penalizada siempre que no se haga daño a terceros. El margen de ganancia de muchas actividades económicas son reducidas para empezar y luego, si en cada momento hay que pagar un impuesto y llenar formularios, esto se convierte en un obstáculo para el emprendimiento. Impuestos a la producción como el IVA se agregan al precio de todo lo que se produce disminuyendo el poder adquisitivo. Esto afecta más a las personas de bajos ingresos.

Uno de los mayores obstáculos para un nuevo negocio es tener acceso a la tierra. Actualmente, debido a que gran parte de la tierra queda fuera de uso con la esperanza de obtener ganancias futuras, el precio de este recurso limitado aumenta en valor en comparación con lo que una persona puede ganar. Esto hace que sea difícil o imposible acceder a la tierra. Si el impuesto es sobre el valor de la tierra, los resultados son bastante diferentes. Recordemos que la tierra no tiene precio de producción y que el valor de la tierra es producido por la comunidad, a través de su

presencia e inversiones. Un ejemplo interesante es el espectro electromagnético. Antes de que se desarrollara la tecnología que aprovecha de este medio de comunicación, tenía un valor cero. Hoy porque tenemos la tecnología: la radio, la televisión, los teléfonos celulares, internet, algunos en el planeta son los más ricos de los más ricos porque han logrado captar el valor producido por la comunidad y se lo han echado a la bolsa.

Si las rentas de la tierra, un valor producido por la comunidad, se devuelven a la comunidad, el incentivo para acaparar la tierra se reduce, incluso se elimina.

Un argumento moral podría ser hecho aquí. Lo que un individuo produce o presta a la comunidad en servicios debe pertenecer moralmente a ese individuo, mientras que lo que la comunidad ha producido debe retornar legítimamente a la comunidad.

¿Es el impuesto progresivo? Un rol importante de un gobierno es nivelar el campo de juego para todos los jugadores. Los gobiernos actuales tienden a dar grandes beneficios económicos a las grandes corporaciones, mientras que ponen en desventaja a las pequeñas y medianas industrias. El rol del gobierno es hacer lo contrario. Los fondos para dirigir el gobierno y proporcionar la infraestructura y los servicios necesarios deben provenir del mismo valor producidos por dichos servicios, infraestructura y presencia de la comunidad. Si una propiedad tiene acceso a caminos, transporte público, policía, escuelas, recreación, diversos medios de comunicación, su impuesto debe reflejar estas ventajas. No debería importar si el dueño de la propiedad no aprovecha estos servicios. Los impuestos deben basarse en los servicios recibidos, no en la contribución de parte del propietario hecha a la comunidad.

Como se cita del vigésimo presidente de Costa Rica (1914-1917) Alfredo González Flores, que cada uno contribuya en la medida de su capacidad económica y que crezca progresivamente la contribución para los más pudientes; que, en lo posible, pesen sobre los favorecidos con ellas los gastos para las obras de fomento y de interés local o especial.

¿Es el impuesto suficiente para cubrir las necesidades de la comunidad? Incluso con sus muchos impuestos, Costa Rica tiene un presupuesto deficitario. Esto significa que su estructura impositiva no es adecuada y tiene que pedir fondos prestados para pagar sus gastos corrientes. Pero en el mundo real cuando los valores de la tierra han sido recopilados por la comunidad, un hecho sorprendente es que sí tienen fondos suficientes para operar.

¿Es el impuesto fácil de cobrar y pagar? Un impuesto que es costoso de cobrar para el gobierno y también costoso para el contribuyente, es un lastre, un peso muerto para la economía. Por ejemplo, el seguimiento de los impuestos a las ventas o del Impuesto al Valor Agregado por parte del gobierno, así como por el contribuyente del impuesto, implica una contabilidad detallada por ambas partes. ¿Qué tan caro es esto? ¡Demasiado! Los impuestos sobre la renta también son muy difíciles de averiguar y calcular. Por eso los gobiernos se sienten amenazados por el sector informal de la economía. Todo lo que esto significa es que no están siendo gravados.

Un impuesto sobre el valor de la tierra es mucho menos complicado. Todo lo que necesita el gobierno es un buen sistema de GPS, mapas de valor de la tierra e información sobre los respectivos propietarios. Esta información puede y debe ser totalmente transparente, accesible para todos. La evasión de los impuestos al valor de la tierra no sería problema. Si este es el único impuesto cual se entiende los gobiernos locales y el gobierno central pudieran hacer un buenísimo trabajo. Y nadie puede llevar su tierra e ir a otro lugar donde los impuestos al valor de la tierra son más bajos.

No es suficiente querer erradicar la pobreza. Debemos entender por qué hay pobreza. La filantropía y el sentimiento de pena por aquellos en desventaja económica no es suficiente. Debemos tener el conocimiento suficiente para abrirse camino hacia sistemas económicos donde la pobreza involuntaria es, como mucho, una condición temporal.