• Omar Joaquin

     Español abajo. 

In the early 1950s my Grandmother, Mary Elizabeth Washington, became a Quaker. She had fled an abusive husband, taken her two young sons, ages 5 and 8, from Milwaukee and driven West. She had taken a teaching job in Pasadena California. On the way through Nevada she saw a sign posted, “Teacher Wanted”. She stopped and interviewed for the position teaching Navajo children. She accepted the position, deferring the post in California for a year.

While living and teaching in Nevada she sought out a congregation with which to worship. There was a Mormon church in the community, but they would not accept a Black woman into their ranks. As fate would have it, there was also a small Quaker meeting in the community which welcomed her, my uncle and my father. When she ended up in California a year later, she sought out a Friends Meeting there and raised her sons in the local Quaker community, ultimately sending her children to live in Argenta, British Columbia to attend the Friends School there.

So, by the time I came along I was born into a Quaker family. My parents were also practicing Zen Buddhists and I hail from a large Jewish family on my mother’s side. Additionally, my father always made a point of exposing my sister and me to the African-American Church. Alongside his own upbringing in that tradition, I imagine my father felt it was an important tradition for my sister and me to be part of, as it shaped his life and that of so many Americans culturally, socially and spiritually.

When I look back to my childhood, the faith community to which I had the most exposure was the Quaker meeting in Argenta. The peace testimony, the pursuit of non-violent conflict resolution, and the expansive intellectualism so often expressed in social justice work has particularly underlined my experience. As happens so often, values are lived not just taught. Indeed, one of the main reasons we moved from the United States to British Columbia when I was a child was to leave a society where I might be drafted for military service. These large decisions by my family are what made me a Quaker and provide me with the milieu that informed the fabric of my life as much as the values themselves.

Similarly, mine and Euriphile’s decision to leave Brooklyn and spend a year (now almost two) in the Monteverde Quaker Community has been a foundational experience for our children. As I had a multi-faith upbringing, I hadn’t planned on emphasizing one over the other and at home we still don’t. It is important to us that our children develop their own sense of spirituality based on their own inquiries and learning. The decision to deliberately expose our children to the unique and robust Quaker community here in Costa Rica wasn’t a decision I ever anticipated making. But made it was – again – in large part due to the lived values of my family. As many of you know my mother Susie Washington-Smyth led us to learn about the Monteverde Friends Meeting through her volunteer work here. And now like myself, our children, Ezekiel and Seraphina, will likely count their time in Monteverde and in this Friends Meeting as formative in their lives, both culturally and spiritually.

Having spent time in two remote and rural Quaker communities has naturally led me to compare and contrast the history and realities of the meetings in Argenta and Monteverde. Both communities were founded by American families seeking to build their lives outside of the militaristic United States of the 1950’s. Both built meeting houses and thriving Friends Schools which sustained their communities and attracted students from across the US and Canada. Yet, what makes the Monteverde Friends Meeting unique is that it continues to grow and thrive while the Argenta Meeting, though still active, is quite small and no longer has a school.

I have given some thought to this big difference. What makes the Monteverde Quaker Meeting so special, so strong, some 7 decades after its inception? Some of it must be luck (and Lucky). First and most important, it seems the first Quaker families in Monteverde had the wise foresight to build the meeting house and school on shared land. Accordingly, the infrastructure for this Meeting exists as an institution apart from the slings, arrows and whims of the individuals and families that built it. In Argenta the beautiful lakeside meeting house and the large modern schoolhouse were built on the land of one of the first Quaker families. Sadly, when they passed on, the big meeting house and the school’s days were numbered as the land was sold off by those who inherited it.

I also suspect that the distinct cultural setting in Costa Rica has made for a more lasting and cohesive community. In Argenta it was easier for the children of the original families from the U.S. to integrate and assimilate into Canadian culture and thus move on. Additionally, the Monteverde region has grown, because of much of the work of the Quakers here, bringing in new people all the time. The Meeting and its school and Costa Rica itself have become woven and strengthened by the diverse threads that wind through its halls, kitchens, farms and forest; making the Monteverde Friends Meeting both part of Costa Rica and Costa Rican culture.

Additionally, the natural splendor here in the Cloud Forest – also, wisely preserved by the first Quakers to settle here – attracts so many people to the area. Many people, just looking for a nice place to visit, raise a family, or retire – by chance and deliberately – find themselves embraced and welcomed by this Quaker Community. Moreover, the vision of John and Sue Trostle to start the Monteverde Institute – an example of lived values – is one that reverberates in, and sustains this community to this day. The Institute, a secular and scientific meeting place, that so well complements the religious community of the Friends Meeting, attracts so many new people to Monteverde that become part of the Friends Meeting for one day or for 15 years.

Recently, I attended the Wednesday Meeting for Worship on Parents’ Day. I was struck by how unique and precious the Monteverde Friends School is, how it is guided and held by the Meeting and its elders whose gentle leadership enriches the lives of the students. For the children to have exposure to the wisdom and presence of leaders like Lucky Guindon and Sue Trostle is an embodiment of how communities and cultures are built – by learning beside our beloved grandmothers.

It has truly been the most magical and expansive period in my life to live here and again become a member of a thriving Quaker community. Our family feels forever woven into this place, The Monteverde Friends Meeting, the school, the forest.

A principios de la década de 1950, mi abuela, Mary Elizabeth Washington, se convirtió en cuáquera. Ella había huido de un marido abusivo, se había llevado a sus dos hijos pequeños, de 5 y 8 años, de Milwaukee y se dirigía hacia el oeste. Ella había tomado un trabajo de enseñanza en Pasadena California. En el camino a través de Nevada, vio un letrero publicado, “Se busca maestro”. Se detuvo y entrevistó para el puesto de enseñanza de niños navajos. Ella aceptó el puesto, aplazando el cargo en California por un año.

Mientras vivía y enseñaba en Nevada, buscó una congregación para adorar. Había una iglesia mormona en la comunidad, pero no aceptaban a una mujer negra en sus filas. Como el destino lo tendría, también hubo una pequeña reunión cuáquera en la comunidad que la recibió a ella, a mi tío y a mi padre. Cuando terminó en California un año después, buscó una reunión de amigos allí y crió a sus hijos en la comunidad cuáquera local, y finalmente envió a sus hijos a vivir a Argenta, Columbia Británica, para que asistieran a la escuela de amigos allí.

Entonces, cuando llegué, nací en una familia cuáquera. Mis padres también practicaban budistas zen y yo vengo de una gran familia judía del lado de mi madre. Además, mi padre siempre quiso exponer a mi hermana y a mí a la Iglesia afroamericana. Junto con su propia educación en esa tradición, me imagino que mi padre sintió que era una tradición importante para mi hermana y para mí, ya que dio forma a su vida y a la de muchos estadounidenses, cultural, social y espiritualmente. 

Cuando miro hacia atrás a mi infancia, la comunidad de fe a la que tuve mayor exposición fue la reunión de los cuáqueros en Argenta. El testimonio de paz, la búsqueda de una resolución no violenta de conflictos y el intelectualismo expansivo que tan a menudo se expresa en el trabajo de justicia social han subrayado particularmente mi experiencia. Como sucede a menudo, los valores se viven, no solo se enseñan. De hecho, una de las razones principales por las que nos mudamos de los Estados Unidos a la Columbia Británica cuando era un niño era dejar una sociedad donde podría ser reclutado para el servicio militar. Estas grandes decisiones tomadas por mi familia son las que me hicieron un cuáquero y me brindaron un entorno que informaba a la trama de mi vida tanto como a los valores en sí mismos.

De manera similar, la decisión de la mina y Euriphile de dejar Brooklyn y pasar un año (ahora casi dos) en la Comunidad Cuáquera de Monteverde ha sido una experiencia fundamental para nuestros hijos. Como tuve una educación multi-fe, no había planeado enfatizar una sobre la otra y en casa todavía no la tenemos. Es importante para nosotros que nuestros hijos desarrollen su propio sentido de espiritualidad basado en sus propias investigaciones y aprendizaje. La decisión de exponer deliberadamente a nuestros hijos a la comunidad cuáquera única y robusta aquí en Costa Rica no fue una decisión que alguna vez anticipé tomar. Pero lo hice, otra vez, en gran parte debido a los valores vividos de mi familia. Como muchos de ustedes saben, mi madre Susie Washington-Smyth nos llevó a aprender sobre la Reunión de Amigos de Monteverde a través de su trabajo voluntario aquí. Y ahora, como yo, nuestros hijos, Ezequiel y Seraphina, probablemente contarán su tiempo en Monteverde y en esta Reunión de Amigos como formativos en sus vidas, tanto cultural como espiritualmente.

Haber pasado tiempo en dos comunidades cuáqueras remotas y rurales, naturalmente, me ha llevado a comparar y contrastar la historia y las realidades de las reuniones en Argenta y Monteverde. Ambas comunidades fueron fundadas por familias estadounidenses que buscaban construir sus vidas fuera de los Estados Unidos militaristas de los años cincuenta. Ambos construyeron casas de reunión y prósperas Escuelas de Amigos que sostuvieron sus comunidades y atrajeron a estudiantes de todo Estados Unidos y Canadá. Sin embargo, lo que hace que la Reunión de Amigos de Monteverde sea única es que continúa creciendo y prosperando, mientras que la Reunión de Argenta, aunque todavía está activa, es bastante pequeña y ya no tiene una escuela.

He pensado un poco en esta gran diferencia. ¿Por qué es tan especial, tan fuerte, la Reunión de los Cuáqueros de Monteverde, unas 7 décadas después de su inicio? Algo de eso debe ser suerte (y Lucky Guindon). Primero y más importante, parece que las primeras familias cuáqueras en Monteverde tuvieron la prudente previsión de construir la casa de reuniones y la escuela en terrenos compartidos. En consecuencia, la infraestructura para esta Reunión existe como una institución, aparte de las eslingas, flechas y caprichos de los individuos y las familias que la construyeron. En Argenta, la hermosa casa de reunión junto al lago y la gran escuela moderna se construyeron en el terreno de una de las primeras familias cuáqueras. Lamentablemente, cuando fallecieron, la gran sala de reuniones y los días de la escuela fueron contados a medida que la tierra fue vendida por aquellos que la heredaron.

También sospecho que el entorno cultural diferente en Costa Rica ha hecho para una comunidad más duradera y cohesionada. En Argenta fue más fácil para los niños de las familias originales de los EE. UU. Integrarse y asimilarse en la cultura canadiense y así seguir adelante. Además, la región de Monteverde ha crecido, debido a gran parte del trabajo de los cuáqueros aquí, trayendo gente nueva todo el tiempo. La Reunión y su escuela y la propia Costa Rica se han tejido y fortalecido por los diversos hilos que serpentean a través de sus salas, cocinas, granjas y bosques; haciendo que la Reunión de Amigos de Monteverde sea parte de la cultura costarricense.

Además, el esplendor natural aquí en el Bosque Nuboso, también, sabiamente conservado por los primeros cuáqueros que se establecieron aquí, atrae a tanta gente al área. Muchas personas que buscan un lugar agradable para visitar, crían una familia o se jubilan, por casualidad y deliberadamente, se encuentran acogidas y bienvenidas por esta comunidad cuáquera. Además, la visión de John y Sue Trostle para comenzar el Instituto Monteverde, un ejemplo de valores vividos, es una que reverbera y sostiene a esta comunidad hasta el día de hoy. El Instituto, un lugar de reunión secular y científico, que complementa tan bien a la comunidad religiosa de la Reunión de Amigos, atrae a tanta gente nueva a Monteverde que se convierte en parte de la Reunión de Amigos por un día o por 15 años.

Recientemente, asistí a la reunión del miércoles para la adoración en el día de los padres. Me sorprendió lo única y preciosa que es la Escuela de los Amigos de Monteverde; cómo es guiado y sostenido por la Reunión y sus mayores cuyo amable liderazgo enriquece las vidas de los estudiantes. Para que los niños se vean expuestos a la sabiduría y la presencia de líderes como Lucky Guindon y Sue Trostle es una encarnación de cómo se construyen las comunidades y las culturas, aprendiendo junto a nuestras queridas abuelas.

Realmente ha sido el período más mágico y expansivo de mi vida vivir aquí y otra vez ser miembro de una próspera comunidad cuáquera. Nuestra familia se siente eternamente entretejida en este lugar, la Reunión de Amigos de Monteverde, la escuela, el bosque.